Esta noite, às 01h49, horário local (08h49, horário de Moscou), a Virgin Orbit fez o primeiro lançamento noturno de satélites de uma aeronave transportadora. Este é o quarto lançamento consecutivo bem-sucedido de uma aeronave Virgin Orbit. O lançamento aéreo noturno foi realizado em preparação para expandir a capacidade da empresa de lançar veículos lançadores nas condições especificadas pelos clientes.

Fonte da imagem: Virgin Orbit

O lançamento ocorreu depois que uma aeronave Boeing 747 modificada decolou do local de lançamento da empresa em Mojave, na Califórnia. Na verdade, esta é uma pista comum, como na maioria dos aeroportos do mundo. Depois de atingir o ponto alvo sobre o oceano, o avião lançou um veículo de lançamento de 21 metros com 7 satélites debaixo da asa. Segundos depois, o foguete ligou seus motores e lançou sete cargas úteis nas órbitas necessárias cada, em trajetórias circulares a uma altitude de 500 quilômetros acima da Terra.

O primeiro lançamento bem-sucedido de uma carga útil da Virgin Orbit em órbita ocorreu em janeiro de 2021, após uma tentativa fracassada em maio de 2020. Isso foi seguido por lançamentos de satélites em junho de 2021 e janeiro de 2022. O lançamento de hoje foi o quarto lançamento sucessivo de satélites de um avião transportador e o primeiro a ocorrer à noite.

Todos os cinco lançamentos foram realizados a partir do espaçoporto de Mojave, EUA. O primeiro lançamento de satélites do Reino Unido está previsto para agosto ou setembro. A empresa também planeja fazer lançamentos a partir do Japão, atendendo empresas locais.

Dos sete pequenos satélites lançados ao espaço hoje, dois pertenciam ao Departamento de Defesa dos EUA. Mais dois satélites foram lançados para uma empresa polonesa (para sensoriamento da Terra e um com motor de água experimental), dois para programas educacionais sob os auspícios da NASA e um para estudar detritos espaciais (Adler-1). Separadamente, a fonte observa que a Virgin Orbit dá os nomes das missões pelo nome dos álbuns de música que já foram lançados por uma das empresas do grupo – Virgin Records, que se tornou uma espécie de cartão postal para esta empresa espacial com raízes britânicas.

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