A China pretende ser pioneira no estudo da matéria escura, uma substância misteriosa que compõe cerca de um quarto da massa-energia do universo. Hoje, a matéria escura é estudada pelo telescópio de raios gama Fermi da NASA. Se o projeto do telescópio chinês for aprovado pelas autoridades, já no início dos anos 30, uma instalação com uma ordem de magnitude maior sensibilidade à radiação gama será lançada em órbita.

Telescópio Espacial de Raios Gama Fermi. Fonte da imagem: NASA

Os cientistas não podem observar diretamente a matéria escura, pois ela interage fracamente com a matéria comum, não reage de forma alguma a influências eletromagnéticas e não irradia nessa faixa. Os cientistas esperam detectar a matéria escura por meio de observações indiretas, como os raios gama.

Supõe-se que as partículas de matéria escura, como as partículas comuns, colidem no Universo com suas antipartículas, o que leva à aniquilação e à emissão de raios gama de intensidade variável. Ao rastrear a energia dos raios gama, você pode determinar a quais eventos eles se referem.

O projeto Very Large Area Gamma Ray Telescope (VLAST) da China propõe rastrear o espectro de raios gama cósmicos que variam de 0,3 gigaelétronvolts a 20 teraelétronvolts com resolução de energia sem precedentes. Três tipos de detectores procurarão a matéria escura: primeiro, filtrando as partículas gama, depois determinando sua trajetória e, finalmente, estimando a energia.

Levará pelo menos 10 anos para se preparar para o lançamento de um telescópio de raios gama pesando pelo menos 16 toneladas, dizem os desenvolvedores do projeto. O projeto foi submetido ao regulador para apreciação em março deste ano.

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